Wiebke Langer, Living Lands, explique pourquoi les méthodes de restauration doivent être adaptées au contexte du paysage local, en prenant l'exemple des brûlages dirigés dans l'écosystème sud-africain de Fynbos.

Le reboisement est souvent présenté comme une solution universelle à la dégradation de l'environnement : "Plantez plus d'arbres, sauvez la planète ! Si la plantation d'arbres peut être bénéfique dans de nombreux contextes, elle n'est pas toujours la réponse appropriée, en particulier dans les écosystèmes où certaines espèces d'arbres n'ont pas leur place. Le biome fynbos d'Afrique du Sud est un excellent exemple des effets néfastes que peuvent avoir les espèces d'arbres non indigènes.

Le biome du fynbos est l'une des régions les plus riches en biodiversité de la planète et est reconnu comme un site du patrimoine mondial. Il compte un nombre exceptionnellement élevé de plantes et d'animaux "endémiques", c'est-à-dire des espèces que l'on ne trouve nulle part ailleurs dans le monde. Certaines espèces indigènes du fynbos, comme le Honeybush (Cyclopia ), ont non seulement une valeur écologique, mais aussi une valeur économique importante en raison de leur utilisation dans l'industrie des tisanes.

Les espèces d'arbres exotiques envahissantes, telles que les pins (Pinus pinaster) et de l'ostryer de Virginie (Acacia mearnsii), sont devenues un problème majeur dans les écosystèmes de fynbos. Ces espèces supplantent la végétation indigène du fynbos, réduisent la biodiversité et modifient les régimes d'incendie naturels. Les pins et les gommiers envahissants (Eucalyptus ), par exemple, consomment de grandes quantités d'eau, ce qui a un impact sur les ressources en eau, cruciales pour les écosystèmes et l'utilisation humaine.

En Langkloof, Afrique du SudLe barrage de Joubertina, source d'eau vitale pour la ville de Joubertina et les zones agricoles environnantes, a été gravement affecté par l'invasion de pins dans son bassin hydrographique. Les pins sont devenus si grands et si denses qu'il est impossible de les abattre. C'est là que le feu intervient.

Utiliser le feu comme outil de restauration

En général, nous associons le feu à la destruction, comme les incendies de forêt qui ont ravagé certaines parties de l'Australie et des États-Unis. Cependant, le feu peut être utilisé comme un outil de gestion durable des terres. Dans les écosystèmes de fynbos, le feu est un processus naturel et nécessaire qui favorise la régénération des espèces indigènes et maintient la biodiversité. Historiquement, ces écosystèmes ont évolué avec le feu, ce qui les rend bien adaptés aux brûlages périodiques.

Les brûlages dirigés, également connus sous le nom d'incendies contrôlés, sont délibérément mis en place et gérés pour obtenir des résultats écologiques spécifiques. Cette méthode offre plusieurs avantages en matière de gestion des espèces envahissantes et de restauration des écosystèmes naturels :

  • Les brûlages dirigés peuvent réduire efficacement la densité des arbres envahissants, ce qui rend l'enlèvement manuel ou l'écorçage plus facile.
  • Des brûlages réguliers contribuent à maintenir l'équilibre écologique en favorisant la croissance d'espèces de fynbos adaptées au feu.
  • Le feu contribue à éliminer les plantes exotiques envahissantes, ce qui permet à la végétation indigène de prospérer et de soutenir une gamme diversifiée de plantes et d'animaux.
  • Le feu permet de se débarrasser des arbres exotiques envahissants qui utilisent beaucoup plus d'eau que les espèces du fynbos, améliorant ainsi l'hydrologie du bassin versant.

Prescrire des brûlages pour reconstituer les réserves d'eau : le cas du barrage de Joubertina

Planification du brûlage

Dans le but de réhabiliter l'écosystème du fynbos et d'améliorer la fonctionnalité du bassin versant, Terres vivantesLa Baviaanskloof Bewarea et la Southern Cape Fire Protection Association (SCFPA) ont réalisé cette année un grand brûlage dirigé dans la partie nord, au-dessus du barrage de Joubertina. Cette zone, fortement infestée de pins adultes, n'avait pas été brûlée depuis 2009.

La principale activité économique du Langkloof est la culture des fruits à pépins, de sorte que les fonds de vallée entourant le barrage de Joubertina sont principalement des vergers de pommes et de poires de grande valeur. Il est extrêmement risqué pour les agriculteurs d'effectuer eux-mêmes des brûlages dirigés, car en cas de problème, ils pourraient voir leur gagne-pain partir en fumée ! Lors de brûlages dirigés dans des zones agricoles, il est essentiel d'aménager des coupe-feu pour protéger les cultures et les infrastructures des agriculteurs. Un coupe-feu est une large bande de végétation débroussaillée qui agit comme une barrière incombustible pour ralentir ou arrêter un feu qui s'emballe.

Le brûlage dirigé dans le bassin versant du barrage de Joubertina a été minutieusement planifié pendant de nombreuses années. Plusieurs coupe-feu ont été construits et entretenus pour garantir la sécurité et l'efficacité du brûlage. Toutefois, la construction et l'entretien de pare-feu dans des zones de fynbos escarpées et montagneuses comme le Langkloof n'est pas une tâche facile. Cela nécessite beaucoup de "main-d'œuvre" et de machines spécialisées.

L'un des nombreux coupe-feu que l'équipe a construits et entretenus au cours des années précédant le brûlage dirigé. Cette photo a été prise en 2022, lorsque le barrage de Joubertina (l'eau bleue à droite de l'image) était encore plein. Photo prise par Living Lands.

Mise en œuvre du brûlage

L'objectif écologique de ce brûlage dirigé était de réduire la densité des pins afin d'améliorer la disponibilité de l'eau pour le barrage et de promouvoir la régénération des espèces indigènes du fynbos. Les pins du bassin versant du barrage de Joubertina étant très grands et très denses, il a fallu un "feu de couronne" très chaud pour les tuer. Ce type de feu nécessite des conditions météorologiques très spécifiques - la direction du vent, la température et l'humidité devaient être parfaites. Finalement, le 21 mars 2024, après plus d'un an d'attente, les conditions météorologiques étaient parfaites pour le brûlage dirigé.

L'escouade de pompiers de la Southern Cape FPA s'est rassemblée, et les agriculteurs locaux ont envoyé des équipes de travailleurs et des tracteurs tirant des tonneaux d'eau pour aider à maîtriser l'incendie. Un hélicoptère était même prêt à intervenir au cas où le feu deviendrait incontrôlable. Sur chacun des sommets des collines entourant le barrage se trouvaient des guetteurs d'incendie, chargés de surveiller toute étincelle susceptible d'enflammer des zones situées en dehors de la zone de brûlage prévue. Un drone a été utilisé pour surveiller l'incendie et s'assurer que tout se déroulait comme prévu.

Les pompiers utilisent des souffleurs de feuilles puissants pour contrôler l'incendie. Photo par Living Lands.

Un calibrage minutieux - et l'importance du suivi

L'équipe a travaillé ensemble pendant trois jours et trois nuits pour surveiller les flambées et les nettoyer. Finalement, le brûlage s'est achevé avec succès, dépassant les attentes en tuant plus de 80% des pins. Cette réduction significative de la densité des pins permet à présent de mieux gérer l'enlèvement manuel des arbres restants.

Peu après l'incendie, dans les zones déboisées, des structures de contrôle de l'érosion, telles que des écobuages, ont été installées pour prévenir l'érosion du sol sur la surface non végétalisée. En outre, la zone a été réensemencée avec des graines de fynbos indigènes collectées dans le fynbos veld adjacent non brûlé. Ces efforts visent à stabiliser le sol et à favoriser le rétablissement de la végétation naturelle.

Plante de Honeybush qui a repoussé depuis l'incendie. Source : Terres vivantes.

Comprendre que le reboisement n'est pas une solution miracle

Avant l'incendie, le barrage de Joubertina se trouvait à un niveau extrêmement bas, à seulement 4% de sa capacité, en raison de conditions de sécheresse prolongées. La population de la ville et les agriculteurs étaient extrêmement inquiets et subissaient des coupures d'eau. Fait remarquable, deux semaines seulement après l'incendie, la région a reçu 200 mm de pluie, ce qui a permis au barrage de se remplir et même de déborder.

Bien que le brûlage dirigé ait eu très peu à voir avec la reconstitution du barrage (en raison de l'importance des précipitations), les habitants de Joubertina et les agriculteurs locaux ont changé de point de vue. Ils ont soudain pris conscience de la valeur de la gestion des bassins versants et de l'impact positif des incendies contrôlés, non seulement pour le fynbos et sa biodiversité, mais aussi pour l'ensemble de la communauté qui bénéficie des services écosystémiques fournis par le bassin versant. Il y a eu un retour de l'inspiration. Les résultats positifs de ce projet mettent en évidence l'efficacité des brûlages dirigés dans la restauration et la gestion des écosystèmes de fynbos.

Si le reboisement peut être bénéfique dans de nombreux contextes, il n'est pas toujours la bonne solution, en particulier dans des écosystèmes comme le fynbos où les arbres exotiques envahissants causent des dommages. Les brûlages dirigés constituent un outil de gestion durable et efficace pour lutter contre les espèces envahissantes et rétablir l'équilibre écologique. Le succès du projet Joubertina Dam témoigne de l'importance d'utiliser des méthodes appropriées adaptées à des écosystèmes spécifiques.

Conseils pour les brûlages dirigés :

La mise en œuvre d'un brûlage dirigé nécessite une planification et une préparation minutieuses afin de garantir la sécurité et l'efficacité de l'opération. Cela implique

  • Collaboration : Travailler avec les agriculteurs locaux, les associations de protection contre les incendies et obtenir des financements, comme Living Lands l'a fait avec la Fondation Coca-Cola.
  • Planification globale : Élaboration de plans de brûlage détaillés, comprenant des objectifs écologiques, des méthodes et des mesures de sécurité.
  • Suivi et évaluation : Surveillance continue du brûlage et évaluation de son impact pour s'assurer que les objectifs sont atteints et que le feu ne devient pas incontrôlable.

Il est important de ne manquer aucune de ces étapes si vous souhaitez réaliser un brûlage dirigé dans votre paysage.

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