Wiebke Langer, de Living Lands, explica por qué los métodos de restauración deben ajustarse al contexto paisajístico local, poniendo como ejemplo las quemas prescritas en el ecosistema sudafricano de Fynbos.

La reforestación se presenta a menudo como una solución universal a la degradación medioambiental: "planta más árboles, salva el planeta". Aunque plantar árboles puede ser beneficioso en muchos contextos, no siempre es la respuesta adecuada, sobre todo en ecosistemas a los que no pertenecen determinadas especies arbóreas. El bioma fynbos de Sudáfrica es un buen ejemplo de cómo las especies arbóreas no autóctonas pueden tener efectos perjudiciales.

El bioma fynbos es una de las regiones con mayor biodiversidad del planeta y está reconocido como Patrimonio de la Humanidad. Cuenta con un número excepcionalmente elevado de plantas y animales "endémicos", es decir, especies que no se encuentran en ningún otro lugar del mundo. Algunas especies autóctonas de fynbos, como el Honeybush (Cyclopia ), no sólo son valiosas desde el punto de vista ecológico, sino que también tienen un importante valor económico debido a su uso en la industria de las infusiones.

Especies arbóreas exóticas invasoras, como los pinos (Pino pinaster) y la zarza negra (Acacia mearnsii), se han convertido en un grave problema en los ecosistemas de fynbos. Estas especies superan a la vegetación autóctona de fynbos, reducen la biodiversidad y alteran los regímenes naturales de incendios. Los pinos y los eucaliptos invasores (Eucalipto ), por ejemplo, consumen grandes cantidades de agua, lo que afecta a recursos hídricos cruciales tanto para los ecosistemas como para el uso humano.

En Langkloof, SudáfricaLa presa de Joubertina, una fuente de agua vital para la ciudad de Joubertina y las zonas agrícolas circundantes, se ha visto muy afectada por la invasión de pinos en su zona de captación de agua. Los pinos han crecido tanto y son tan densos que es imposible talarlos. Aquí es donde entra en juego el fuego.

El fuego como herramienta de restauración

Por lo general, asociamos el fuego con la destrucción, como los incendios forestales que asolaron partes de Australia y Estados Unidos. Sin embargo, el fuego puede utilizarse como herramienta de gestión sostenible de la tierra. En los ecosistemas de fynbos, el fuego es un proceso natural y necesario que favorece la regeneración de las especies autóctonas y mantiene la biodiversidad. Históricamente, estos ecosistemas han evolucionado con el fuego, por lo que están bien adaptados a las quemas periódicas.

Las quemas prescritas, también conocidas como incendios controlados, se programan y gestionan deliberadamente para lograr resultados ecológicos específicos. Este método ofrece varias ventajas a la hora de gestionar especies invasoras y restaurar ecosistemas naturales:

  • Las quemas prescritas pueden reducir eficazmente la densidad de árboles invasores, haciendo más factible la eliminación manual o el descortezado.
  • Las quemas periódicas ayudan a mantener el equilibrio ecológico fomentando el crecimiento de especies de fynbos adaptadas al fuego.
  • El fuego ayuda a eliminar las plantas exóticas invasoras, lo que permite que prospere la vegetación autóctona y sustenta una gran diversidad de vida vegetal y animal.
  • El fuego elimina los árboles exóticos invasores, que consumen mucha más agua que las especies de fynbos, lo que mejora la hidrología de las cuencas.

Prescripción de quemas para reponer las reservas de agua: el caso de la presa de Joubertina

Planificación de la quema

En un esfuerzo por rehabilitar el ecosistema de fynbos y mejorar la funcionalidad de las cuencas, Tierras vivasBaviaanskloof Bewarea y la Asociación de Protección contra Incendios del Cabo Sur (SCFPA) llevaron a cabo este año una gran quema prescrita en la zona norte, por encima de la presa de Joubertina. Esta zona, muy infestada de pinos maduros, no se había quemado desde 2009.

La principal actividad económica de Langkloof es el cultivo de frutas de pepita, por lo que los fondos de los valles que rodean la presa de Joubertina son principalmente valiosos huertos de manzanas y peras. Para los agricultores es muy arriesgado realizar ellos mismos las quemas prescritas porque, si algo sale mal, ¡podrían ver cómo se esfuma su medio de vida! Cuando se realizan quemas prescritas en zonas agrícolas, los cortafuegos son esenciales para proteger los cultivos y las infraestructuras de los agricultores. Un cortafuegos es un camino ancho de vegetación desbrozada que actúa como barrera incombustible para ralentizar o detener un incendio descontrolado.

La quema prescrita en la cuenca de captación de la presa de Joubertina se planificó meticulosamente a lo largo de muchos años. Se construyeron y mantuvieron varios cortafuegos para garantizar la seguridad y eficacia de la quema. Sin embargo, construir y mantener cortafuegos en zonas de fynbos escarpadas y montañosas como Langkloof no es tarea fácil. Se necesita mucha mano de obra y maquinaria especializada.

Uno de los muchos cortafuegos que el equipo construyó y mantuvo en los años previos a la quema prescrita. Esta fotografía fue tomada en 2022, cuando la presa de Joubertina (el agua azul a la derecha de la imagen) aún estaba llena. Fotografía de Living Lands.

Aplicación de la quema

El objetivo ecológico de esta quema prescrita era reducir la densidad de pinos para mejorar la disponibilidad de agua en la presa y promover la regeneración de especies autóctonas de fynbos. Como los pinos de la cuenca de captación de la presa de Joubertina eran tan grandes y densos, se necesitó un "incendio de copas" muy caliente para acabar con ellos. Este tipo de fuego requiere unas condiciones meteorológicas muy específicas: la dirección del viento, la temperatura y la humedad deben ser las adecuadas. Finalmente, el 21 de marzo de 2024, tras más de un año de espera, las condiciones meteorológicas fueron perfectas para la quema prescrita.

La brigada de bomberos de la FPA de Cabo del Sur se reunió y los agricultores locales enviaron equipos de sus trabajadores y tractores con cisternas de agua para ayudar a controlar el incendio. Incluso había un helicóptero preparado por si el fuego se descontrolaba. En cada una de las cimas de las colinas que rodean la presa había observadores de incendios, apostados para vigilar cualquier chispa que pudiera incendiar zonas fuera de la zona prevista para la quema. Se utilizó un dron para vigilar el incendio y asegurarse de que todo iba según lo previsto.

Los bomberos utilizan sopladores de hojas de gran potencia para controlar el fuego. Fotografía de Living Lands.

Calibración cuidadosa e importancia de los cuidados posteriores

El equipo colaboró durante tres días y tres noches para vigilar los brotes y "limpiar" los que se producían. Finalmente, la quema se completó con éxito, superando las expectativas al matar más de 80% de los pinos. Esta reducción significativa de la densidad de pinos permite ahora una retirada manual más manejable de los árboles restantes.

Poco después del incendio, en las zonas deforestadas se instalaron estructuras de control de la erosión, como eco-logs, para evitar la erosión del suelo en la superficie sin vegetación. Además, se resembró la zona con semillas autóctonas de fynbos recogidas en el veld de fynbos adyacente no quemado. Con ello se pretende estabilizar el suelo y favorecer la recuperación de la vegetación natural.

Planta de Honeybush que ha vuelto a crecer desde el incendio. Fuente: Tierras Vivas.

Comprender que la reforestación no es una bala de plata

Antes de la quema, la presa de Joubertina se encontraba en un nivel críticamente bajo, a sólo 4% de su capacidad debido a las prolongadas condiciones de sequía. La población de la ciudad y los agricultores estaban muy preocupados y sufrían cortes de agua. Sorprendentemente, sólo dos semanas después de la quema, la zona recibió 200 mm de lluvia, lo que hizo que la presa se llenara e incluso se desbordara.

Aunque la quema prescrita tuvo muy poco que ver con el reabastecimiento de la presa (debido a la gran cantidad de precipitaciones), se produjo un importante cambio de perspectiva entre los habitantes de Joubertina y los agricultores locales. De repente se dieron cuenta del valor de la gestión de las cuencas y de que los incendios controlados pueden tener un impacto muy positivo, no sólo para los fynbos y su biodiversidad, sino para toda la comunidad, que se beneficia de los servicios ecosistémicos que prestan las cuencas. Ha vuelto la inspiración. Los resultados positivos de este proyecto ponen de relieve la eficacia de las quemas prescritas para restaurar y gestionar los ecosistemas de fynbos.

Aunque la reforestación puede ser beneficiosa en muchos contextos, no siempre es la solución adecuada, especialmente en ecosistemas como los fynbos, donde los árboles exóticos invasores causan daños. Las quemas prescritas ofrecen una herramienta sostenible y eficaz de gestión de la tierra para controlar las especies invasoras y restablecer el equilibrio ecológico. El éxito del proyecto de la presa de Joubertina sirve de testimonio de la importancia de utilizar métodos adecuados adaptados a ecosistemas específicos.

Consejos para las quemas prescritas:

La realización de una quema prescrita requiere una cuidadosa planificación y preparación para garantizar que se lleva a cabo de forma segura y eficaz. Esto implica:

  • Colaboración: Trabajar con agricultores locales, asociaciones de protección contra incendios y conseguir financiación, como hizo Living Lands con la Fundación Coca-Cola.
  • Planificación exhaustiva: Elaboración de planes de quema detallados, que incluyan objetivos ecológicos, métodos y medidas de seguridad.
  • Seguimiento y evaluación: Seguimiento continuo de la quema y evaluación de su impacto para garantizar que se cumplen los objetivos y que el incendio no se descontrola.

Es importante no omitir ninguno de estos pasos si desea realizar una quema prescrita en su paisaje.

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