Ante el aumento de las temperaturas y la creciente crisis del agua, India recupera un cultivo ancestral para crear un sistema alimentario más resistente.

Los mijos son un grupo de cereales de grano pequeño muy nutritivos. Las distintas especies de mijo son originarias de África y Asia y se extendieron por todo el mundo a través de las antiguas rutas comerciales. En la India, se convirtieron en un alimento básico. La gente hacía rotis con mijo, añadía agua a los granos para sus gachas matutinas e incluso horneaba galletas con mijo. Pero todo cambió hace medio siglo.

Durante la Revolución Verde de la década de 1960, los programas nacionales de toda la India promovieron variedades de cultivos de alto rendimiento como el arroz y el trigo, junto con los fertilizantes, pesticidas y técnicas de riego que las acompañaban. En las décadas siguientes, el gobierno indio subvencionó en gran medida el arroz, que se convirtió en el cultivo preferido. Esto condujo a un aumento espectacular de la producción de alimentos, pero también influyó para que los agricultores indios abandonaran el mijo y se centraran en cultivos sedientos que requieren un riego extensivo.

De repente, el antaño popular mijo fue tachado de "comida de pobres" y pasó de moda a medida que el arroz y el trigo se convertían no sólo en un alimento popular, sino también en un símbolo de estatus. Ahora India intenta cambiar la imagen del mijo y promociona este cultivo en 2023, en el marco de la campaña "Año del Mijo", respaldada por la ONU. El objetivo es promover el crecimiento, el consumo y la concienciación sobre el mijo.

Mijo: resistente a la sequía y rico en nutrientes

El mijo destaca como cultivo de elección por varias razones. Están bien adaptados a las regiones áridas y semiáridas y prosperan en entornos de escasas precipitaciones. Los granos requieren 70% menos agua que el arroz y puede soportar altas temperaturas de hasta 42 grados Celsius. Según el Instituto Internacional de Investigación de Cultivos para las Zonas Tropicales Semiáridas, los mijos son "suelen ser los últimos cultivos en pie en las sequías".

Este cultivo resistente a la sequía también requiere menos fertilizantes y pesticidas, o ninguno, que el arroz: el mijo es, por tanto, más ecológico y rentable. El mijo prospera en laderas y en sistemas de cultivos intercalados -algo que no es posible con el arroz-, lo que lo convierte en un candidato para la agricultura agroecológica integrada.

Los mijos también son más nutritivo que el arroz o el trigo. Son ricos en hidratos de carbono, fibra alimentaria, vitaminas (sobre todo del complejo B) y minerales esenciales como hierro, magnesio, fósforo y zinc. Además, el mijo no contiene gluten y ayuda a reducir la diabetes - una oferta perfecta para personas con restricciones dietéticas.

Este humilde grupo de especies de cereales parece una opción suprema, así que ¿por qué no lo consume todo el mundo?

Promoción del mijo en la India

En la actualidad, las cadenas de suministro se centran en la producción establecida de trigo y arroz, y el mijo simplemente no alcanza un valor tan alto en el mercado. El procesamiento del mijo -cosecha y limpieza- requiere más mano de obra: los métodos tradicionales de descascarillado exigen varias horas de duro trabajo manual. Así pues, la resistencia a la sequía y los beneficios nutricionales no bastan por sí solos para cambiar las prácticas agrícolas.

Por eso el gobierno indio está trabajando para promover el mijo en 2023 y más allá. Influencers, chefs y famosos comparten recetas con mijo en medios de comunicación y redes sociales. El gobierno ofrece a los agricultores un precio mínimo de apoyo para impulsar la producción. Iniciativas como el Programa Nacional de Comidas Escolares de Mediodía -un plan que proporciona a los niños que viven en zonas rurales una comida diaria gratuita a base de mijo- promueven el consumo de mijo.

Los estados locales siguen la tendencia

Los estados locales también se están apuntando a esta tendencia. Chhattisgarh, conocido como el "cuenco de arroz de la India", se está convirtiendo en el nuevo centro neurálgico del mijo. El estado ha creado el Misión en Millet este año, con la ambición de promover las tres especies más cultivadas localmente - Kodo, Kutki y Ragi - en los mercados locales, regionales y mundiales. Además de aumentar los ingresos de los agricultores, Chhattisgarh quiere dar más empleo a grupos de mujeres y jóvenes mediante la transformación del mijo. Fundación Benéfica Samethsocio local de Commonland en Chhattisgarhestá sensibilizando a los agricultores locales sobre la Misión del Mijo y ya hay 180 agricultores inscritos para el precio mínimo.

En Red para la Conservación de la India Central (NCCI) está evaluando actualmente intervenciones piloto en varias aldeas de Chhattisgarh, así como en la cercana Madhya Pradesh, para aumentar la producción de mijo. Estas intervenciones abarcan desde el rastreo de variedades de semillas mejoradas y tecnologías de procesado hasta la mejora de la eficiencia y la producción de mijo de alta calidad para el mercado. Una nueva tecnología es la "millet mixie", una máquina que descascarilla el mijo en menos de treinta segundos. Una mesa redonda sobre la agrobiodiversidad del mijo organizada por el NCCI en agosto de 2023 identificó la falta de procesamiento como una limitación para la producción de mijo y la necesidad de más mecanismos que garanticen el acceso de los agricultores al mercado.

Mijo: ¿El alimento del futuro?

El hecho de que el mijo pueda crecer en zonas áridas y semiáridas y a altas temperaturas lo convierte en una opción ideal para los países que buscan soluciones alimentarias resistentes a la sequía. Gracias a los incentivos gubernamentales y a los ensayos para desarrollar variedades y prácticas agrícolas mejoradas, India es uno de los países en los que el mijo puede abrir el camino hacia un sistema alimentario más resistente al clima. Sin embargo, los agricultores necesitarán ayuda continua para adoptar el cultivo de forma más generalizada, y la plena integración del mijo en los sistemas agrícolas indios requerirá que los consumidores cambien sus hábitos alimentarios e incorporen este poderoso cultivo a su vida cotidiana.

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